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Le maïs

Le maïs est une céréale herbacée annuelle, à tallage généralement faible ou même nul. Il présente une large diversité morphologique selon les variétés. La plante possède des racines séminales, fonctionnelles jusqu'au stade cinq ou six feuilles et des racines définitives ou coronaires. La tige, constituée de l'écorce et de la moelle, mesure de 0,6 à 6 m. Le maïs est donc une plante monoïque à inflorescences séparées. L'épi est une tige en miniature, avec des spathes et une inflorescence terminale (l'épi proprement dit) formée d'un axe central, la rafle, qui porte les grains. Le grain est un caryopse qui comprend le péricarpe, l'embryon et l'albumen riche en amidon. Le maïs est une plante exigeante : en lumière, en eau et en fertilité.

On consomme le maïs de diverses manières : grillé sur un feu de bois ou de charbon, sous forme de bouillies ou de couscous, mélangé avec le haricot (Kontchap), écrasé à sec puis cui et mélangé avec le haricot ou les légumes. Le maïs grillé accompagné de prunes est très prisé par les camerounais.

La culture
La durée du cycle végétatif varie sous les tropiques de 90 à 130 jours, parfois plus dans les zones d'altitude. Schématiquement, la culture pure du maïs avec une certaine intensification se déroule de la façon suivante.

Le maïs est très sensible à l'amélioration des propriétés physiques du sol : l'augmentation de rendement grâce au labour est généralement élevée et atteint couramment 20 %. Suivant les régions, la culture est réalisée à plat (cas le plus fréquent), sur billons ou sur buttes.

Il est recommandé de semer tôt au début des pluies, à une profondeur de 3 à 5 cm, et de traiter préalablement les semences avec un mélange de fongicide et d'insecticide. Tout retard de semis entraîne une baisse de rendement. La densité de peuplement optimale est généralement comprise entre 40 et 60 000 plants/ha en culture pure.

Un grain de qualité doit être sec et exempt de moisissures et d'insectes. Les conditions de séchage et de stockage sont primordiales pour y parvenir.

Le maïs peut être récolté en épis frais pour une consommation très rapide, ou à maturité pour être consommé en grains. Le grain doit très généralement être séché. Un séchage rapide est un gage de qualité, il empêche le développement de moisissures et parfois de mycotoxines.

Les techniques traditionnelles associent souvent séchage et stockage. Elles sont souvent efficaces, mais peu adaptées à une production importante.

Le maïs est sensible à des insectes qui attaquent les grains de maïs en cours de stockage, principalement des papillons et des charançons.

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